Julia Spaet habituée  à plonger sur les différents sport où se trouvent des fonds particulièrement riches en coraux de la mer rouge, a été très  surprise.

Depuis plusieurs années, elle plonge avec dauphins, raies, murènes, tortues de mer, des centaine d’espèces de poissons et contemple des coraux les plus colorés … Mais la chose la plus surprenante est ce qu’elle n’a pas vu: Les requins .

Spaet, passe un doctorat en biologie marine à l’Université Abdullah King of Science and Technology (KAUST) au nord de Jeddah en Arabie Saoudite, elle effectue une enquête à grande échelle pour estimer le nombre de requins dans la mer Rouge.

Ses résultats révèlent que la réponse sur la présence de requin en mer rouge est : … pas très nombreux.

Dans une étude publiée récemment dans la revue Biological Conservation, Spaet et ses co-auteurs ont constaté que la pêche illégale a dévasté et continue de dévaster la population de requins au large de la côte occidentale d’Arabie.

« Il semble que les populations ont considérablement diminué au cours des dernières décennies», déclare  Spaet, qui est actuellement chercheur, passant un doctorat à l’Université de Cambridge.

C’est inquiétant , ajoute-t-elle, parce que «comme les grands prédateurs, les requins occupent une place importante dans l’écosystème maritime. S’ils  disparaissent dans la mer Rouge ou ailleurs, cela entraînera des changements imprévisibles dans ce bassin de l’océan « .

Lorsqu’elle est arrivée en Arabie Saoudite, les observations de requins étaient rares. Pour comprendre ce qui en était la cause , Spaet et l’équipe ont utilisé des techniques d’appât et crochets traditionnels pour attraper les requins vivants, rassemblés des échantillons génétiques de requins morts sur les marchés de poissons, et traîné  à distance des caméras sous-marines (bruv) avec appâts derrière le bateau pour observer les approches de requins candides.

L’Université du Roi Abdullah est une oasis de libéralisme relatif dans le désert, les étudiants étrangers habillés à l’occidentale et de sexes mixtes ne sont pas séparés. Mais une grande partie de la recherche de Spaet s’est faite sur le marché de poisson  local, un domaine traditionnellement dominé par les hommes. «Au début, les habitants ont été totalement choqué parce que les femmes ne vont tout simplement pas là», dit-elle. Cela a été aggravé par le fait qu’il y avait peu de touristes, donc une femme occidentale  était un spectacle rare, ajoute-elle.

Mais les interviews de Spaet ont permis aux chercheurs de documenter environ 30 espèces différentes de requins, y compris les requins marteaux, requins tigres, soyeux,  diverses espèces de requin de récif et le premier enregistrement connu des requin balestrine, de petites espèces rares dans la mer Rouge.

Les ailerons de requin se vendent à des prix élevés, parfois aux marchés internationaux, tandis que le reste de la viande est consommé localement.

Bien qu’il n’y ait pas de dénombrement de la population historique pour les requins dans la mer Rouge, Spaet a déclaré dans un e-mail que son équipe de recherche a comparé leurs résultats à ceux d’études similaires menées dans les récifs pêchés et non exploités dans le monde entier. Ces données ne leur donne pas une estimation de la population totale de requins dans la mer Rouge. Mais il leur permettait de calculer que les requins présents dans les  récifs de la mer Rouge en Arabie saoudite étaient entre 10 et 94 fois plus faible, selon l’espèce et le lieu, par rapport aux  estimations des spots comme Belize, Hawaii, l’Indonésie, les Fidji et les Bahamas.

« Ceci est un signe inquiétant pour les grandes espèces de requins vivant en  mer Rouge orientale », dit Spaet.

mixed_sharks_fishmarketMark Bond, un expert des requins à l’Université internationale de Floride qui n’a pas participé à l’étude de Spaet, dit que le travail de Spaet a été menée dans une zone sans beaucoup de capacité de recherche. « Il y a d’énormes pans du monde où nous ne savons pas vraiment ce qui se passe», dit-il. Il ajoute que le travail de Spaet jette les bases importantes, en particulier la partie menée avec BRUVs – une méthode qui peut être reproduite à l’avenir pour suivre et contrôler la façon dont les populations changent.

Une espèce qui ne rencontre pas de problèmes dans ces eaux est le requin baleine. Jesse Cochran a étudié les requins baleines dans la mer Rouge dans le même temps que Spaet, et a constaté que les requins baleines ne sont pas menacés.

Dans une étude récente publiée dans The Journal of Fish Biology, lui et ses co-auteurs ont observés et étudiés un  groupe de requins baleines qui se  réuni chaque année pour des raisons inconnues au même endroit, ils ont suivi plus de 50 requins baleine en utilisant des dispositifs satellitaire. Ils ont constaté que de nombreux requins baleines naviguent entre le sud et le centre de la mer Rouge, avec seulement quelques déplacements  dans l’océan Indien.

Les requins-baleines, semble t’il, ont été épargnés en raison de leur taille prodigieuse. Ces mastodontes sont généralement trop gros pour les petits bateaux de pêche et difficile à pêcher avec des appâts, car ils mangent du plancton.

Cochran déclare q’un seul spécimen de requin baleine  à été attrapé en 7 ans par pêcheur qui péchait au filet.

Pour toutes les autres espèces de requins en mer Rouge, la principale menace est la pêche. Bien que techniquement illégale dans les eaux saoudiennes par le décret royal de 2008, Spaet dit que la pêche au requin est encore largement pratiquée et de nombreux pêcheurs ne savent même pas que cette loi existe. «La loi ne fait rien du tout», dit-elle.

En termes de baisses de requins, il est difficile de pointer du doigt ailleurs, dit-elle, comme la mer Rouge a peu de pollution et peu de tourisme. L’équipe de Spaet a également sondé les eaux à travers le détroit du côté soudanais, où les habitants ne pêchent pas beaucoup le requin. « Les populations étaient extrêmement saine et la seule différence était la pêche», dit Spaet, ajoutant que le pays africain a maintenant un peu de tourisme axé autour des requins baleines, ce qui contribue également à la conservation  mise sur cette espèce.

Ces techniques de pêche sont requin ne sont pas réprimandées ; dit-elle, ajoutant que les requins marteaux sont  particulièrement touchés par cette pratique de pêche.

Beaucoup de ces captures finissent aux marchés aux poissons où elle a fait son etude. Spaet dit que les carcasses de requins sont sur le sol, que le sang des requins est mélangé aux huiles de voitures en plein soleil. « L’odeur du marché du poisson est incroyable», dit-elle.

Alors que l’Arabie Saoudite a des règles contre la pêche aux requins, il est important de commencer à les appliquer immédiatement plutôt que dans cinq ou dix ans .

Spaet dit que les lois seraient relativement simples à appliquer, parce que les Gardes côtes saoudiens vérifient déjà la plupart des bateaux qui vont et viennent dans le port. Mais il peut être trop tard: elle croit que plusieurs espèces peuvent  déjà être condamnées. «Je pense que notre étude montre assez clairement que si nous réduisons la pêche sur la côté saoudienne, nous aurions une chance de récupérer au moins une partie de l’espèce. »

Article traduit avec google translate

 

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